卡西尼號的最後自白

報告,我現正衝進土星大氣層,開始感覺到我的機身有輕微震動。推進器仍然正常運作,開始傳送土星大氣數據。3,2,1,傳送。

您好,地球的朋友。很抱歉,通訊可能會有點不穩定。這是我們首次對話,也將成為我們最後一次對話。時間不多了。

我完成了太陽系和土星探索,現在正進行最後一個任務,衝進土星大氣層,把從未有人看見過的土星大氣數據傳送給地球上,我的科學家朋友們。然後,我將在土星大氣中燃燒,與土星化成一體。

別擔心,土星是我的好朋友。雖然他比我大很多很多,卻也從沒有因為我不斷環繞他運行而覺得煩厭。在我長達 20 年的太空旅程之中,我花了 13 年陪伴土星。不過,也許,應該說是土星陪伴我吧。在這之前,我看過金星、地球、月球、小行星和木星。他們都很友善,我告訴他們我的目的地是土星,他們都會指引我該走的方向,更把一部分能量送了給我,使我能夠飛得更遠。

我的旅程並不孤單。我有一個好朋友與我一起飛過 340 億公里路程來到土星,他就是惠更斯號。他的任務是降落土星最大的衛星——土衛六,泰坦——直接收集其表面科學數據。他會把數據說給我聽,然後我再用我的天線把這些資料傳送回地球。由於土星距離地球非常遙遠,地球上的朋友要等 1 個小時以上才能接收到我送出的訊號。

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現在,我將要走了,所以有點擔心惠更斯號,他將孤獨一人。不,我知道,泰坦和土星都是他的好朋友,所以我不用擔心。報告,我測⋯⋯量到機身開始變得不穩定,震動⋯⋯持續加強中。現正⋯⋯嘗試⋯⋯使用推進器持續穩定天線方向。土星大氣數據持續傳送中。溫度正在提升。

地球上的朋友,請不用擔心我。雖然我即將化作輕煙,但我並不害怕。13 年以來,我為科學作出了貢獻,我發現了土星 7 個新衛星,更親眼目睹其中一個新衛星在土星環之中誕生。你有看過我傳送回來的那些土星、衛星和土星環等等的照片嗎?那些都是我的精心傑作。

我最害怕的不是死亡。我最害怕的,是我的死亡會污染了我的土星衛星朋友們,因為我不像惠更斯號,我出發前並未完全消毒。雖然我的資訊為土星和太陽系科學帶來了很多進展,其中有些問題,我也沒有能力為人類解決。其中一個就是土星的自轉速度。這需要準確測量土星磁軸與自轉軸的夾角。可是,這個角度非常小,我並沒有辦法準確量度。除非我衝進土星。

地球時間 4 月 22 日,我開始了最後任務。我衝進土星和土星環之間 21 次,期間測量了從未有人看過的數據。聽說地球上我的科學家朋友們,已經對土星自轉速度研究有了進展,看來很快就能夠解決這個問題。雖然我將不會知道答案,但我將會化作土星的一部分,永遠與土星一起轉動。

報告,機身開始燃燒。是時候了,我的朋友。溫度⋯⋯已經提升至超過極限,科學儀器停止運作。我⋯⋯正⋯⋯盡力控制天線方向,把最後⋯⋯最後的數據傳送出去。你們⋯⋯聽⋯⋯得⋯⋯到⋯⋯嗎⋯⋯?

2017 年 9 月 15 日,任務時間 19 年 11 月 3 小時 12 分鐘 46 秒。再會。

廷伸閱讀:

土星的自白》- 余海峯
卡西尼號:在土星環看見宇宙》- 余海峯

By David Yu

David Yu is the father of Simba and an Astrophysicist. He obtained his PhD in Astrophysics from the Max Planck Institute of Extraterrestrial Physics, Germany. He was formerly a postdoc at the KTH Royal Institute of Technology, Sweden, and is currently a lecturer at the University of Hong Kong. He served as the host of the RTHK TV31 programme Science Night, the Depute Editor-in-Chief of the Taiwanese Science Magazine Physics Bimonthly, and the Science Consultant of Stand News. The books he authored include Dr David’s 21 Mysteries of The Universe (2021), Space – A Down-to-Earth Astrophysicist (2021), Time – A Spacetime Journey of Astronomy and Physics (2019), and Secrets from the Stars (2017).

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